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SCIENZA&TECNOLOGIA, TROVATE LE “FORBICI MOLECOLARI” PER TAGLIARE LA PLASTICA

Trovata e decifrata la struttura delle ‘forbici molecolari’ capaci di distruggere la plastica, rendendola biodegradabile: sono i due enzimi scoperti nel 2016 nei batteri mangiaplastica e ora sintetizzati in laboratorio. Averne scoperto la struttura 3D ha permesso di sintetizzare in laboratorio varianti più efficienti di quelle naturali ed è il primo passo per produrli in quantità illimitate. Il risultato è pubblicato sulla rivista Nature Communications dall’università tedesca di Greifswald e dal centro Helmholtz di Berlino e la struttura Bessy per la luce di sincrotrone. Nel 2016 il giapponese Kyoto Institute of Technology aveva scoperto il batterio che si nutre della plastica comunemente utilizzata per produrre le bottiglie, il Pet (polietilene tereftalato) e che la digerisce grazie a due enzimi chiamati Petase e Mhetase. Nell’aprile 2018 la struttura del Petase è stata decodificata grazie a una ricerca condottra fra Gran Bretagna e Stati Uniti e ora è nota anche quella del secondo enzima. Adesso entrambe queste forme sintetiche dei due enzimi possono essere utilizzate per riciclare il Pet. I ricercatori hanno scoperto che il Petase è la prima forbice a entrare in azione, scomponendo la plastica in frammenti; quindi il Mhetase, molto più grande del primo enzima, scompone i frammenti fino a ottenere gli elementi di base del Pet, ossia l’acido tereftalico e il glicole di etilene. Anche se i due enzimi non sono ancora al massimo della loro efficienza, essere “riusciti a scoprire la loro struttura ci permetterà di programmare, produrre e descrivere delle varianti biochimiche molto più attive di quelle naturali”, ha rilevato uno degli autori della ricerca, rileva Uwe Bornscheuer, del centro Helmholtz. Il prossimo passo della ricerca sarà quindi approfondire l’ analisi della struttura molecolare di entrambi gli enzimi in modo da poterli utilizzare per decomporre gli oggetti di plastica in un ciclo chiuso, al termine del quale si otterrebbero gli elementi per produrre nuovamente la plastica.

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